Todo el mundo experimenta miedo y ansiedad. El miedo es una respuesta emocional, fisiol贸gica y del comportamiento, ante el reconocimiento de una amenaza externa (por ejemplo un intruso o un veh铆culo sin control). La ansiedad es un estado emocional desagradable que tiene una causa menos clara y a menudo se acompa帽a de cambios fisiol贸gicos y del comportamiento similares a los causados por el miedo. A causa de estas similitudes, a veces se usan los t茅rminos ansiedad y miedo de forma indistinta.

La ansiedad es una respuesta al estr茅s, como la interrupci贸n de una relaci贸n importante o verse expuesto a una situaci贸n de desastre con peligro vital. Una teor铆a sostiene que la ansiedad puede tambi茅n ser una reacci贸n a unos impulsos reprimidos, agresivos o sexuales, que amenazan con desbordar las defensas psicol贸gicas que normalmente los mantienen bajo control. Por lo tanto, la ansiedad indica la presencia de un conflicto psicol贸gico.
La ansiedad puede aparecer s煤bitamente, como el p谩nico, o gradualmente a lo largo de minutos, horas o d铆as. La duraci贸n de la ansiedad puede ser muy variable, desde unos pocos segundos hasta varios a帽os. Su intensidad puede ir desde una angustia apenas perceptible hasta un p谩nico establecido.

La ansiedad act煤a como un elemento dentro de un amplio rango de respuestas de acomodo que son esenciales para la supervivencia en un mundo peligroso. Un cierto grado de ansiedad proporciona un componente adecuado de precauci贸n en situaciones potencialmente peligrosas. En la mayor铆a de los casos, el nivel de ansiedad de una persona experimenta cambios apropiados e imperceptibles a lo largo de un espectro de estados de consciencia desde el sue帽o hasta la vigilia, pasando por la ansiedad y el miedo y as铆 sucesivamente. En algunas ocasiones, sin embargo, el sistema de respuesta a la ansiedad funciona incorrectamente o es desbordado por los acontecimientos; en este caso puede presentarse un trastorno por ansiedad.

La gente reacciona de forma diferente ante los acontecimientos. Por ejemplo, a algunas personas les encanta hablar en p煤blico mientras que a otras les da pavor hacerlo. La capacidad de soportar la ansiedad var铆a seg煤n las personas y puede ser dif铆cil determinar cu谩ndo se trata de una ansiedad anormal. Sin embargo, cuando la ansiedad se presenta en momentos inadecuados o es tan intensa y duradera que interfiere con las actividades normales de la persona, entonces se la considera como un trastorno. La ansiedad puede ser tan estresante e interferir tanto con la vida de una persona que puede conducir a la depresi贸n. Algunas personas tienen un trastorno por ansiedad y una depresi贸n al mismo tiempo. Otras desarrollan primero una depresi贸n y luego un trastorno por ansiedad.

Los trastornos por ansiedad son el trastorno psiqui谩trico m谩s frecuente. El diagn贸stico de un trastorno por ansiedad se basa fundamentalmente en sus s铆ntomas. Sin embargo, los s铆ntomas de ciertas enfermedades (por ejemplo, una gl谩ndula tiroides hiperactiva) o por el uso de f谩rmacos recetados por el m茅dico (corticosteroides) o el abuso de drogas (coca铆na) pueden ser id茅nticos a los s铆ntomas de ansiedad. Una historia familiar de ansiedad puede ayudar al psic贸logo a establecer el diagn贸stico, ya que tanto la predisposici贸n a una ansiedad espec铆fica como la predisposici贸n general a la ansiedad tienen a menudo car谩cter hereditario.
Es importante realizar un diagn贸stico correcto, debido a que los tratamientos difieren de un tipo de ansiedad a otro. Seg煤n el tipo, la terapia del comportamiento, los f谩rmacos o la psicoterapia, solos o en combinaciones apropiadas, pueden aliviar significativamente el sufrimiento y la disfunci贸n de la mayor parte de los pacientes.