Varios tipos de f谩rmacos antidepresivos est谩n disponibles: los tric铆clicos, los inhibidores de la recaptaci贸n selectiva de serotonina, los inhibidores de la monoaminooxidasa y los psicoestimulantes, pero deben tomarse de forma regular durante por lo menos varias semanas antes de que empiecen a hacer efecto. Las posibilidades de que un antidepresivo espec铆fico tenga 茅xito en el tratamiento de una persona son del 65 por ciento.

Los efectos secundarios var铆an seg煤n cada tipo de f谩rmaco. Los antidepresivos tric铆clicos a menudo causan sedaci贸n y producen ganancia ponderal. Tambi茅n pueden producir aumento del ritmo card铆aco, baja de la presi贸n arterial cuando la persona se pone de pie, visi贸n borrosa, sequedad de boca, confusi贸n, estre帽imiento, dificultad para comenzar a orinar y eyaculaci贸n retardada. Estos problemas se llaman efectos anticolin茅rgicos y, generalmente, son m谩s pronunciados en las personas de edad avanzada.

Los antidepresivos que son similares a los antidepresivos tric铆clicos tienen otros efectos adversos. La venlafaxina puede aumentar levemente la presi贸n arterial; la trazodona se ha asociado con erecci贸n dolorosa (priapismo); la maprotilina y el bupropi贸n, tomados en dosis r谩pidamente incrementadas, pueden provocar convulsiones. Sin embargo, el bupropi贸n no causa sedaci贸n, no afecta a la funci贸n sexual y a menudo es 煤til en pacientes con depresi贸n y pensamiento lento.

Los inhibidores selectivos de la recaptaci贸n de serotonina (ISRS) representan un gran avance en el tratamiento de la depresi贸n por cuanto producen menos efectos secundarios que los antidepresivos tric铆clicos. Tambi茅n son generalmente bastante seguros en las personas en las que la depresi贸n coexiste con una enfermedad org谩nica. Aunque pueden producir n谩useas, diarrea y dolor de cabeza, estos efectos secundarios son leves o desaparecen con el uso. Por estas razones, a menudo los m茅dicos seleccionan en primer lugar los ISRS para tratar la depresi贸n. Los ISRS son particularmente 煤tiles en el tratamiento de la distimia, que requiere un tratamiento聽farmacol贸gico de larga duraci贸n. M谩s a煤n, los ISRS son bastante eficaces en el trastorno obsesivo-compulsivo, en el trastorno por p谩nico, en la fobia social y en la bulimia (alteraci贸n del apetito), que a menudo coexisten con la depresi贸n. La principal desventaja de los ISRS es que causan con frecuencia disfunci贸n sexual.

Los inhibidores de la monoaminooxidasa (IMAO) representan otra clase de f谩rmacos antidepresivos. Las personas que consumen IMAO deben observar unas restricciones diet茅ticas y seguir precauciones especiales. Por ejemplo, no deben tomar alimentos o bebidas que contengan tiramina, como la cerveza de barril, los vinos tintos (y tambi茅n el jerez), los licores, los alimentos demasiado maduros, el salami, los quesos curados, las habas, los extractos de levadura y la salsa de soja. Deben evitar f谩rmacos como la fenilpropanolamina y el dextrometorfano, que se encuentran en muchos antitus铆genos y anticatarrales habituales, porque provocan la liberaci贸n de adrenalina y pueden producir una subida importante de la presi贸n arterial. Ciertos otros f谩rmacos deben tambi茅n ser evitados por las personas que toman IMAO, como los antidepresivos tric铆clicos, los inhibidores selectivos de la recaptaci贸n de serotonina y la meperidina (un analg茅sico).

Se indica habitualmente a los que toman IMAO que lleven consigo todo el tiempo un ant铆doto, como la clorpromacina o la nifedipina. Si notasen un dolor de cabeza intenso y puls谩til deben tomar el ant铆doto y acudir r谩pidamente a un servicio de urgencias. A causa de las dificultosas restricciones en la dieta y las precauciones necesarias, los IMAO son raramente recetados, excepto para aquellas personas depresivas que no han mejorado con los otros f谩rmacos.

Los psicoestimulantes, como el metilfenidato, se reservan generalmente para las personas depresivas que est谩n encerradas en s铆 mismas, lentas y cansadas, o que no han mejorado despu茅s de haber usado todas las otras clases de antidepresivos. Las posibilidades de su abuso son muy elevadas. Como los psicoestimulantes tienden a hacer efecto r谩pidamente (en un d铆a) y facilitan la deambulaci贸n, a veces se recetan a personas deprimidas de edad avanzada que est谩n convalecientes de una cirug铆a o de una enfermedad que las ha tenido postradas.